即将开始测试前往火星用的强力新引擎,正在厘清原因

亚洲城官网,SpaceX 稍早于 11 月 4 日在自家的德州测试场进行新版 Merlin
引擎的质量测试时,发生了爆炸事件。初步了解爆炸并非在点火时发生,而是在一个名为「LOX
drop」的引擎测试程序进行时产生的 —
这个程序主要是将液态氧灌入引擎内,寻找潜在的裂缝与破口。爆炸导致引擎所在的测试舱损毁,大约要
2~4 个礼拜修复,并波及到了隔壁的测试舱,也要花数天来维修。虽然说 SpaceX
将未来赌在了 Raptor 引擎上,但对于 Merlin
引擎的升级也一直没有停止。靠着一点一点的小改进与超冷燃料的使用,目前搭载
9 个 Merlin 1D 引擎的 Falcon 9 FT 就比前代增加了 30% 的推力之多。SpaceX
再继续向上升级的版本称为 Falcon 9 Block
5,据称将「更进一步改进性能」,而这次爆炸的就是为 Block 5
准备的「威力加强版」Merlin 1D。由于 SpaceX 在调查 Block 5
引擎事故原因的期间,旧有的 Block 4 引擎并不受影响,所以 SpaceX
现有的火箭与生产中的火箭都可以继续使用 Block 4
引擎继续发射。当然,比较大的问题是究竟这是个完全与硬件无关的意外、是
Block 5 独有的问题、还是 Merlin 1D
引擎共有的问题?如果是前两者的话,SpaceX 应该都可以安全下庄,只是 Falcon
9 Block 5
的首飞势必要延后;但如果是最后者的话那恐怕就是要全面整修所有引擎的最坏状况了。SpaceX
的下一个任务是预计在美东时间 11 月 15
日晚上发射的神祕卫星「Zuma」,据猜测间谍卫星的可能性较大。

SpaceX 现在的主力引擎
Merlin,可以说是当前煤油/液态氧火箭引擎科技的最尖端表现,除了提供了
Falcon 9 无与伦比的运载能力外,更将在年底推动 Falcon Heavy
进入太空。然而,虽然有非常惊人的推重比,但极度优化的 Merlin
引擎其实体型相当娇小,光是 Falcon 9 上就用了 9 个 Merlin 1D 引擎,而
Falcon Heavy 更是多达 27 个。如果要达成 Elon Musk
的梦想,载人前往火星的话,显然要更大的火箭才行得通,因此自 2012
年公开发表以来,SpaceX
都在致力于研发一个适用于重型载具的引擎,同时使用数个就能具备有将 100
吨以上货物送入低地轨道的能力。

不过,究竟这个取名为「Raptor」的引擎的技术特性如何?我们目前只知道它将以甲烷为燃料

甲烷的选用,其实有未来前往火星时的考量,因为利用火星表面上的水和二氧化碳就可以合成甲烷,让
Raptor
在火星上也有补充燃料的可能。至于它的目标推力则是一直在变动,从早期公开时的
4,400kN,到后来增加到 6,900、甚至 8,200kN,再到去年 Elon Musk
又在专访中大幅下修至 2,300kN(做为比较,一个 Merlin 1D 引擎为
825kN,而一个农神五号的 F-1 引擎则是 6,700kN),让 Raptor
的实力成谜。无论 Raptor 最后的数值为何,第一颗全尺寸的 Raptor
引擎已经出厂,送往位于美国德州 McGregor 的 SpaceX
火箭发展测试中心。未来数个月 SpaceX 将对其做紧密的测试,以 SpaceX
和粉丝们互动的频繁程度,应该不久之后就会有更多关于 Raptor
引擎的相关消息,甚至是测试视频透露出来了吧!

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